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化石だけで恐竜の色ってわかるの?恐竜博物館の人に聞いてみた

2017/1/27 19:01 ネタりかコンテンツ部

約2億3千万年前から約6600万年前まで繁栄しながら、巨大隕石の衝突によって絶滅したと考えられている恐竜。チビッ子はもちろん、多くの人のロマンをかき立ててくれる存在です。でも、実物の絵が残っているわけでもないのに、図鑑などの恐竜の色は、どうやって決められているんでしょう?

福井県立恐竜博物館の主事・今井拓哉さんに、お話を伺いました。

 

恐竜の色はほとんど“わかっていない”

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── ずばり、恐竜の色はどうやって決められているんですか?

基本的に、化石からでは恐竜の皮膚や羽毛の色はほぼ“わからない”ので、想像で復元されています。かつて、恐竜は変温動物と考えられており、さらにウロコ状の皮膚化石の発見などもあって、同じ変温動物でウロコを持つワニやトカゲなどの“は虫類”を参考に、地味な茶色やくすんだ緑色で描かれることが多かったと思われます。

 

── 最近は派手な柄や、羽毛の生えた恐竜のイラストを見かけることも多くなってきたように思うのですが……?

20年ほど前に恐竜=温血(恒温)動物という仮説が広まり、もっと多様性があるのでは、という風潮になったからかもしれません。また、1996年に世界で初めて羽毛恐竜の化石が発表されたことなども影響している可能性はあります。ちなみに、その恐竜はシノサウロプテリクスと呼ばれ、2010年の研究で羽毛に残っていた色素の細胞を化学分析したところ、栗色から赤褐色だったこと、尾は縞模様だったことも明らかになっています。

 

── 今まで抱いていたイメージとは随分違いますね。羽毛はすべての恐竜にあったんでしょうか?

皮膚がミイラ化した化石は、全体がウロコに覆われ、羽毛がなかったことがわかっています。逆に、羽毛が見つかっているものは、アンキオルニスやミクロラプトル、恐竜と鳥類の中間に位置すると考えられている始祖鳥など数多くの小型獣脚類があげられます。この3種類は、どれも体の大部分が黒っぽい色だった可能性があります。

 

── となると、やはり恐竜は地味な色が主流だったということでしょうか?

身を隠すことは恐竜にとって重要だったので、身を隠すのに適した目立たない色になるのは当然だったとも言えます。なので、昔から描かれている茶色やくすんだ緑色というのも、あながち間違っていなかったのかもしれません。

 

1800年代前半に書かれた復元図は今とは全く違った!?

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── ちなみに、一番古い恐竜のイラストは、いつ頃描かれたんですか?

1800年代前半には恐竜の復元図が描かれていますが、断片的な化石から想像したもので、今とはまったく違った姿だったんですよ。

 

── 化石が見つかるにつれて、全体像がわかってきたというわけですね。そういえば先日、ティラノサウルスの復元CGをテレビで見たのですが、全身に羽毛が生えていたり、前足に赤い羽根が生えていたりして驚きました。

仲間と見られている大型肉食恐竜の化石に羽毛があったため、ティラノサウルスにも羽毛があった可能性がある、ということで描かれていたようです。ただ、実際にティラノサウルスの化石で羽毛が発見されたわけではないので、直接の証拠はありません。

 

── これからは今まで以上に、リアルな色や皮膚の様子、羽毛の有無など、様々なことが判明していきそうですね。

近年、皮膚の化石から色の復元が試みられていますし、今まで発見された色々な化石を改めて調べたら羽毛の色素細胞が残っているかもしれず、そこから色が判明する、ということも考えられます。近年の科学技術の進歩はめざましいですし、ミクロレベルの観察装置がますます発展すれば、より忠実な姿形がわかるようになると思います。

 

── どうもありがとうございました。

 

まとめ

これから、従来のイメージをガラッと変えるような発見がもたらされるかと思うと、ますます期待がふくらみます。そして、将来の図鑑で恐竜がどのように描かれるのか、今から楽しみです。

 

<福井県立恐竜博物館とは>

多くの恐竜化石が発見されている福井県で、2000年に開館した国内最大級の地質・古生物学博物館。特に恐竜の実物全身骨格化石の展示はまさに迫力満点で、大人から子どもまで楽しめる。2014年には発掘現場一帯を展示に活かし、発掘体験もできる野外恐竜博物館(冬期閉鎖)もオープン。

 

(取材・文:秋月美和、写真:アフロ)

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